近日,温彻斯特公司(Winchester)获得了几份新合同,为美国陆军“下一代班组武器(NGSW)”——XM7步枪和XM250机枪生产弹药。

这些合同将在密苏里州独立城的莱克城陆军弹药厂(Lake City Army Ammunition Plant)完成,该工厂由温彻斯特公司代表美国国防部运营。2022年5月,美国国防部授予温彻斯特一份合同,让莱克城陆军弹药厂成为满足美国陆军各种6.8×51mm弹药需求的主要生产中心。价值1500万美元的成本加成合同,要求温彻斯特为NGSW弹药设计一个新的制造设施。

NGSW由XM7步枪和XM250机枪组成,两者都使用6.8×51mm弹药。

目前,温彻斯特公司是美国军方最大的小口径弹药制造商,现在美国陆军授予该公司的一份制造、测试和交付500万枚6.8×51mm弹药的合同。这些弹药将提供给NGSW计划下的XM7步枪和XM250机枪。

莱克城陆军弹药厂占地面积近14平方千米,同时也是弹药性能和武器射击的国家测试中心。

目前,莱克城陆军弹药厂是美国唯一一家政府所有、承包商运营的小口径弹药生产设施。美国陆军授予莱克城陆军弹药厂第一份6.8×51mm NGSW弹药生产合同,代表了温彻斯特、美国陆军和行业合作伙伴多年来的辛勤工作、奉献和合作。温彻斯特总裁布雷特·弗劳尔说:“温彻斯特团队很荣幸能够获得生产弹药的机会和责任,这将在未来几年保持我们国家的安全。”

除了上述的合同之外,温彻斯特公司还获得了另一份合同,内容就是为NGSW生产6.8×51mm曳光弹,总价值900万美元。早在2022年11月,美国国防部就授予温彻斯特公司第一份成本加成合同,用于进行制造相关的研究项目,为美国陆军NGSW计划生产曳光弹。

这份合同并不简单,目前西格绍尔推出的6.8×51mm弹药并没有配套的曳光弹,美国军方在采用这种新口径的弹药时,必须配备配套的曳光弹。因此,温彻斯特公司需要根据现有的6.8×51mm标准弹药的弹道性能,来研制通用曳光弹,并能够使其适应大规模生产。

目前的6.8×51mm药筒与西格绍尔最初公布的型号不同,药筒由三个部分改为现在的两个部分。

根据作战需要,曳光弹的弹道要与普通弹相同,但由于曳光弹的弹丸尾部会装填曳光剂,而这部分密度较低,因此曳光弹的弹丸体积势必要比普通弹更大。然而,弹丸体积增大,又会影响到弹丸的空气动力学外形等因素,如何将这样不同的弹丸具有普通弹的弹道性能,不仅要设计弹丸,而且还要对发射药进行调整,确实需要相当的技术水平。更重要的是,温彻斯特还要完成相应的曳光弹生产线万美元并不好挣。

西格绍尔展示的6.8×51mm弹药的混合式金属药筒生产步骤(上)与传统黄铜药筒的生产步骤(下)的差异。

而且,6.8×51mm弹药最大的特点就是采用了混合式金属药筒,这种药筒的特点就是采用机械结合技术,将钢制药筒底部与黄铜药筒主体结合到一起,以满足承受高膛压峰值的需要。尽管西格绍尔公司已经对药筒的生产步骤进行了深入研究,并将其最初的三件式结构简化成两件式结构,但很难说这就是最理想的结果。温彻斯特是否会利用几十年来丰富的弹药生产经验,对其生产流程进行优化和改进,在保证弹药性能的前提下,降低生产成本,这一点确实值得关注。

从正在进行的俄乌武装冲突可以看出,现代战争对弹药的需求量会超过一个国家的实际生产能力。因此莱克城陆军弹药厂投产新型弹药是否顺利,也会从一定程度上影响美国陆军NGSW计划能否顺利进行。美国国内对这种新型弹药的反对声音一直存在,从这个角度来说,温彻斯特如何运营莱克城陆军弹药厂,按照合同满足军方对于NGSW弹药的需求,值得继续关注。

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